“A la larga, es ver que hay gente interesada en lo que estás haciendo en otras partes del mundo”:
Una entrevista con la estudiante graduada Irma Caraballo Álvarez

Por: Natalia I. Colón Álvarez

No es un secreto que los estudiantes graduados de la Universidad de Puerto Rico, Recinto de Río Piedras, son diligentes e innovadores, entusiasmados por compartir su trabajo con el mundo, local e internacionalmente. La estudiante doctoral Irma Caraballo Álvarez, del Programa de Ciencias Ambientales de la Facultad de Ciencias Naturales y quien actualmente cursa su cuarto año de estudios, es un ejemplo de ello. Irma se destaca por ser la primera y única puertorriqueña que ha solicitado admisión y ha sido aceptada al programa DEVELOP en el centro de la NASA en Ames, California. Además, el semestre pasado tuvo la gran oportunidad de asistir y presentar sus investigaciones en la conferencia de la American Geophysical Union (AGU), del 14 al 18 de diciembre de 2015. Esta fue la primera vez que viajó fuera de Puerto Rico para exponer sus proyectos.

En esta conferencia presentó tres afiches y fue la autora principal de uno de ellos, titulado “Spectral and Geological Characterization of Beach Components in Northern Puerto Rico”. Este afiche es parte de su investigación de tesis, que tiene por tema el espectro-radiometría en costas. Para el estudio utilizó la Hacienda La Esperanza en Manatí, las playas Machuca y Tombolo, lugares donde midió las firmas espectrales (“spectral signatures”) —el comportamiento concreto de un objeto o una superficie terrestre al recibir radiación solar— de los diferentes componentes de las playas. El interés principal de Irma son las rocas de playa, pero las firmas espectrales componen una tercera parte de su tesis. Por otro lado, su tesis consiste también en un modelo de hidrología que planifica aplicar también en el Río Grande de Manatí que desemboca al lado de la playa Machuca. El segundo afiche que presentó muestra la implementación de este modelo en diferentes partes del mundo. Primero, realizó el estudio en Nigeria, en el Río Níger que surca también por Níger, Malí, Benin y Guinea. Luego, Irma trabajó en NASA el pasado año en un proyecto en donde aplicaron el modelo en una cuenca en México; de su experiencia modificando el modelo de Nigeria para aplicarlo en México; es que ahora puede aplicarlo al Rio Grande de Manatí. Las tres cuencas fueron usadas como ejemplo en la presentación del afiche. El tercer afiche presentado fue sobre el proyecto de verano particularmente, eventos de hipoxia en el sur del Golfo de México. La parte de Irma fue también la aplicación del modelo de hidrología.

A continuación reproduzco el diálogo que pude sostener con Irma en torno a sus experiencias como investigadora que ha divulgado en el exterior el resultado de algunos de sus proyectos.

N: ¿Cómo te enteraste de la conferencia?

 

I: “Lo que pasa es que esa es la conferencia más grande que hay en Ciencias. Y pues yo sé de ella hace tiempo porque soy geóloga y se trata de la American Geological Union. Todos los años la celebran la conferencia en el mismo sitio, en San Francisco, cerca del centro de la NASA donde estuve trabajando el verano pasado. Todos mis compañeros de ese centro me decían: ¿vas a ir? Y yo, “no, yo no tengo nada que presentar”. Pero un día me puse a pensar, ¿qué yo no tengo nada que presentar? ¡Claro que tengo! ¡Tengo muchas cosas que presentar! Hablé con mi mentor y fue como de un día para el otro, se me ocurrió ir el día antes de la fecha límite del abstract.”

 

N: ¿Solicitaste ayuda financiera para costear tu participación en la conferencia?

 

I: “Para ir a la conferencia, recibí fondos del DEGI, fondos del proyecto en el que yo estoy trabajando aquí, que es HICEPR y del Departamento de Ciencias Ambientales de la UPR. No hubo dificultades, lo más que piden es mucho papeleo.”

 

N: ¿Y cómo surgió tu trabajo con NASA?

 

I: “Precisamente por mi mentor, él es un puertorriqueño, pero fue por un programa que se llama DEVELOP del cual él es el encargado del centro de Ames. El programa DEVELOP está en muchos centros de la NASA e incluso en algunas universidades. Él estaba interesado en llevar par de puertorriqueños porque nunca habían solicitado ni cogido a ningún puertorriqueño. Yo fui la única que solicitó y me cogieron. Cuando empecé pensaba que era un internado, pero llegué y me enteré que no, que era un trabajo temporero. Y pues, si todo sale bien, el verano ahora que viene, vuelvo.”

 

N: ¿En tu opinión, existen oportunidades para estudiantes graduados, en tu caso en las ciencias, para irse a conferencias, a dar ponencias, etc.?

 

I: “Aquí en la Universidad, sí, pero no son suficientes. A mí con todo y que me consiguieron fondos de otros lados eso me cubrió solo la mitad. A mí en el Departamento me estaban diciendo los otros días que a ellos les gusta que los estudiantes hagan una presentación todos los semestres, y yo pensé: “Sí, pero afuera no. Aquí, está bien, pero afuera no.” Aquí sí se hacen conferencias, por ejemplo, el semestre pasado, como un mes antes de yo presentar allá en California, presenté en el Conquistador en otra conferencia.”

 

N: ¿Así que la dificultad es salir de Puerto Rico?

 

I: “Sí, y obviamente, las conferencias más grandes, las que van más alineadas a nuestros temas, no son aquí. Lo ideal es salir si uno quiere la exposición y hacer buenos contactos.”

 

N: ¿Cómo fue la experiencia de presentar tu propio trabajo? ¿Qué fue lo más que te impactó de esta experiencia?

 

I: “A la larga, yo creo que son los contactos que uno hace, ver que hay gente interesada en lo que estás haciendo en otras partes del mundo.”

 

N: ¿Tienes alguna sugerencia para otros estudiantes que estén en las ciencias buscando este tipo de oportunidades?

 

I: “Yo lo que sugiero es que busquen la conferencia más prestigiosa, la que este más alineada a sus estudios porque es de la manera que van a conseguir más contactos, más ideas sobre lo que están haciendo. Cogen a casi todo el mundo, la única manera que no te cogieran es si de verdad es algo que no tenga nada que ver o tal vez que esté la investigación mal redactado.”

 

N: ¿Y qué ves en tu futuro?

 

I: “Me encantaría trabajar en un futuro con el USDF o con la NASA pero vamos a ver, donde consiga. Ya estoy empezando a solicitar porque a partir de mayo a mí lo que me va a quedar es escribir la tesis y eso lo puedo hacer en cualquier lado, no tengo que estar aquí. Sino también puedo seguir solicitando los otros términos de DEVELOP en lo que consigo un trabajo más estable.”

 

¡Mucho éxito a Irma y que siga destacándose por su trabajo!